L’origine de l’Homme : Édouard Lartet (1801-1871). De la révolution du singe à Cro-Magnon. Préface d’Yves Coppens

de Nathalie Rouquerol  (Auteur), Jacques Lajoux (Auteur)

Aujourd’hui, nous savons que l’âge de la Terre se compte en milliards d’années et celui des hominidés en millions. Mais, au début du XIXe siècle, l’idée même d’une émergence très ancienne de l’humain paraît une hérésie. Au détour des années 1820, Édouard Lartet, jeune avocat stagiaire à Paris, se passionne pour quelques animaux fossiles trouvés dans sa terre gersoise. L’archéologie en est alors à ses débuts. En 1834, il envoie sa première communication au Muséum de Paris. Porté par ses découvertes, Lartet abandonnera le droit pour consacrer le restant de sa vie à rechercher les preuves de l’existence de l’homme fossile. L’avènement de l’origine ancienne de l’homme est une révolution scientifique, culturelle, morale et psychique dans laquelle Édouard Lartet a joué un rôle majeur. La notion même de préhistoire, d’une humanité antédiluvienne, heurte préjugés, dogmes et acquis. Lartet subit oppositions et censures, mais poursuit inlassablement ses fouilles. Servi par un caractère tenace et une chance insolente, son parcours est jalonné de découvertes extraordinaires : le premier singe fossile européen, à Sansan dans le Gers ; les premiers outils validés en grotte, à Aurignac en Haute-Garonne ; puis les premières œuvres d’art préhistoriques et, enfin, une sépulture maintenant connue de tous, celle de Cro-Magnon aux Eyzies en Dordogne. En quarante ans d’une intense activité scientifique, Édouard Lartet croise tout ce que la France, mais aussi l’Angleterre, compte de paléontologues, avec lesquels il débat sans relâche. Des illustrations, encarts et courtes fictions animent l’ouvrage, formant une vaste fresque d’un siècle passionnant, entre vie parisienne et monde rural, entre monarchie, Empire et République, entre croyance et raison, entre mythe d’Adam et réalité de Cro-Magnon.

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